¿Qué provoca las metamorfosis en los insectos? A lo largo de su vida, los insectos atraviesan diversas fases desde el punto de vista morfológico y fisiológico. Una de las transiciones más conocidas sería la que convierte a una oruga en mariposa, dentro de una misma especie de lepidóptero. Hasta ahora, se consideraba que intervenían en estos cambios metamórficos tanto hormonas, como factores de transcripción y genes cuya expresión determina los caracteres juveniles o adultos.
Un trabajo publicado recientemente en la revista Proceedings de la Academia Nacional de Ciencias estadounidense (PNAS), realizado por los investigadores del Consejo Superior de Investigaciones Científicas (CSIC) Xavier Bellés y Eva Gómez, describe la existencia de un nuevo nivel de regulación de la metamorfosis de los insectos, protagonizado por los microARNs. Los microARNs son ARNs de unos 22 nucleótidos con funciones moduladoras de la traducción de ARNs mensajeros que tienen una función primordial en diversos procesos biológicos, sobre todo en el desarrollo del embrión.


Los investigadores del Instituto de Biología Evolutiva (centro mixto del CSIC y la Universidad Pompeu Fabra), en Barcelona, trabajaron con la especie Blattella germanica, en la que reprimieron la producción normal de microARNs. Estos insectos experimentales, en lugar de mudar a adulto, como hubiera sido normal, pasaron de la sexta fase ninfal (la última fase antes de mudar a adulto) a una séptima fase ninfal, después a una octava y finalmente murieron, lo que demuestra, sin lugar a dudas, que los microARNs son imprescindibles para que se produzca correctamente la metamorfosis.

Fuente: CSIC Xavier Bellés y Eva Gómez-Orte. MicroRNA-dependent metamorphosis in hemimetabolan insects. PNAS. Diciembre de 2009.